Al Putre, l'uomo nella stanza dei soldi della MTA
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Al Putre, l'uomo nella stanza dei soldi della MTA

Apr 03, 2024

"Ho un paio di miliardi di dollari che girano da queste parti", dice Al Putre, indicando i piani sottostanti. Siamo seduti nella sala conferenze accanto al suo ufficio, che si trova su uno dei piani superiori di un edificio isolato e quasi privo di insegne nel sud-ovest del Queens. (Mi ha chiesto di non rivelare dove si trova più precisamente - "Chiamalo un luogo segreto. A loro piace" - anche se probabilmente puoi capirlo con Google.) Lungo la strada, incontri principalmente aziende che vendono tubi d'acciaio e blocchi di cemento dietro il filo spinato, oltre allo strano strip club. Ogni centesimo di denaro che entra nella MTA, e ogni MetroCard che esce, passa attraverso questo edificio e quindi sotto gli occhi di Putre. Sebbene le entrate dell’agenzia siano diminuite notevolmente a causa della pandemia, la quantità di denaro che circola nella maggior parte degli anni, più o meno, è di circa 1,5 miliardi di dollari.

Putre parla velocemente - e intendo velocemente - con un accento del Queens che è sulla lista delle specie in via di estinzione, e ha un taglio di capelli brizzolato alto e stretto che non sarebbe fuori posto in una casa di distretto. Fa parte della MTA da 34 anni e dal 1999 è responsabile della divisione delle entrate - le money room e le operazioni ad esse associate. Il giorno in cui ci incontriamo, mancano un paio di giorni alla pensione. Ha iniziato nell’era dei gettoni della metropolitana nei sacchi di stoffa e delle corse notturne del treno dei soldi; conclude la sua carriera gestendo un fiume digitale di pagamenti elettronici e il lancio di OMNY, il sistema che presto sostituirà la MetroCard. Ciò che chiaramente ama, anche più del lavoro, dell'agenzia o delle montagne di soldi, è un sistema. Chiedetegli del resto che i viaggiatori lasciano nella cassa dell'autobus, che viene ritirato ai depositi e portato nella stanza dei soldi, ed ecco cosa vi dirà, nello spazio di 90 secondi, incorporando un rapido incontro nel corridoio con un collega:

“Aspiriamo tutti i soldi dalle casse dei biglietti tramite un sistema di aspirazione Keene. Che io sappia, c'è solo un'altra agenzia al mondo che fa questo. Philly lo era una volta, ma non sono nemmeno sicuro che lo facciano più. È necessario disporre di elevati volumi di monete e di un gran numero di autobus. Rispondiamo a questo conto: Ehi, partner, come stai? Vedrai le volte qui: sembrano vecchie, sono vecchie, ma durano molto, molto bene. Sono durevoli. E il sistema è impostato in modo da essere sigillato. Quindi, dal momento in cui arriva un autobus, il denaro viene aspirato attraverso una porta, e quella porta è collegata a un tubo di aspirazione e a una sonda. La sonda prende i dati dalla cassa tariffaria, li invia all'AFC [raccolta tariffaria automatizzata]. Il vuoto lo risucchia nel soffitto verso uno shaker-selezionatore, un setaccio. La moneta entra nelle casseforti per denominazione. Perché è importante? Puoi contare le monete separate estremamente velocemente, 10.000 pezzi al minuto. Se la moneta non viene separata e la devi smistare, la velocità scende a 2.500 pezzi al minuto e questo consuma le macchine. Il TA che separa questa moneta rende questa operazione fluida come la seta. Vedrai cosa intendo.

E con ciò procediamo attraverso porte chiuse, sotto TV a circuito chiuso e telecamere con sensori di calore che non erano lì finché Al non le ha installate. Tre fonti di denaro alimentano la sala di smistamento delle monete: i già citati aspiramonete degli autobus ai depositi, le cabine dei gettoni della metropolitana e i distributori automatici MetroCard, che tutti qui chiamano MVM.

C'è rumore qui dentro. Circa otto persone si siedono o stanno in piedi nelle stazioni davanti a vasche, bidoni, tubi, tutti spostando grandi volumi di spiccioli. Tutti la chiamano “moneta”, anziché “monete”: è un flusso, come l'acqua, e non singoli pezzi, come i cubetti di ghiaccio. I macchinari sono tutti vecchi e ben usati, chiaramente lavorati sodo, e il posto sembra del 1962, ma non male. E il protocollo è formidabile. "Tutti i dipendenti in questa stanza indossano uniformi senza tasche", mi dice Putre. “Le cerniere sono realizzate in nylon; le scarpe hanno punta in acciaio in fibra di vetro. Tutti quelli che entrano ed escono da quella stanza passano attraverso un metal detector. Rileverà una moneta." Le macchinette MetroCard, spiega, non raccolgono un gran numero di monete perché riciclano i quarti che ricevono in resto, e quindi si riempiono con relativa lentezza. Ma alla fine lo fanno, e inoltre ci sono tutti quei tagli più piccoli da collezionare. “Dimes”, dice, “rimangono bloccati ovunque”. Tutti gli altri scarti accumulati dalle macchine – lingotti di ottone, kopeki, pazzi, shekel, pesos, qualunque cosa – vengono impacchettati e venduti. Le contraffazioni vengono vendute come rottami metallici, e le monete straniere vanno a un ente di beneficenza che le classifica scrupolosamente tutte in base all'origine, quindi le rimpatria in dollari.